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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Raiders de Prince Albert

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Les Raiders de Prince Albert passent sous les feux de la rampe cette semaine en se hissant au troisième rang du Classement du Top 10 Kia de la LCH.

Quelques mois seulement après avoir mis la main sur la Coupe Ed Chynoweth en tant que champion de la Ligue de l’Ouest, le club est encore une force dominante et reste invaincu en temps réglementaire après neuf matchs cette saison, affichant un bilan de 7-0-2 qui lui procure le premier rang dans la division Est du circuit avec une récolte de 16 points. Au cours de la dernière semaine, les Raiders ont continué d’augmenter leur total dans la colonne des victoires en signant des victoires consécutives contre les Hurricanes de Lethbridge et les Warriors de Moose Jaw.

« Je mentirais si je disais que je m’attendais à ceci en début de saison, a déclaré l’entraîneur-chef des Raiders Marc Habscheid à Lucas Punkari du Daily Herald de Prince Albert. Ça en dit beaucoup sur les gars. Ils veulent gagner. Quand vous êtes les champions en titre et que vous avez goûté au succès, vous voulez que ça continue. »

Le joueur qui a dicté le ton chez les Raiders est le joueur de centre bélarusse et espoir des Capitals de Washington Aliaksei Protas, qui a récolté 14 points (6-8–14), ce qui lui vaut une égalité en troisième place chez les marqueurs de la ligue. Le joueur en développement n’a été blanchi que deux fois cette saison, lui qui a signé sa plus belle prestation samedi contre les Warriors, alors qu’il a amassé trois points, y allant notamment du but qui devait finir par s’avérer le filet vainqueur dans une victoire de 8-4.

Le niveau de jeu impressionnant qu’affiche Protas est en quelque sorte la suite logique de ce qu’il a offert dans les séries éliminatoires du printemps dernier, quand celui qui était alors une recrue a accéléré le rythme et a produit à raison de près d’un point par match : il a inscrit 12 buts et 10 passes en 23 rencontres des séries pour terminer au quatrième rang des marqueurs du tournoi de fin de saison.

Prince Albert a grandement profité du fait que Protas s’est vite adapté aux responsabilités accrues qu’on lui a confiées à la suite du départ de joueurs-clés, surtout à l’attaque, comme Brett Leason, Noah Gregor et Parker Kelly. Le rôle qu’il joue risque de devenir encore plus crucial à la suite d’une transaction survenue dimanche qui a fait de son confrère attaquant Cole Fonstad un membre des Silvertips d’Everett.

Malgré les succès de Protas en ce début de saison, il n’a pas été le seul à produire à l’avant – il y a aussi eu l’attaquant de première année Ilya Usau, qui occupe le deuxième rang chez les buteurs du club avec cinq filets cette saison. L’athlète de 18 ans a eu besoin d’un peu de temps pour s’adapter à son nouvel environnement, lui qui a été blanchi à ses trois premières sorties ; mais dans les six matchs suivants, il a enregistré neuf points, dont un sommet cette saison de quatre points contre Moose Jaw. Usau est actuellement engagé sur une séquence de trois matchs avec un but, lui qui a trouvé le fond du filet quatre fois au cours de cette période.

« J’ai une meilleure idée de la façon dont l’équipe joue et j’ai retenu certaines choses ici et là en cours de route, a dit Usau à Punkari. Mais il reste encore du travail à faire et je peux jouer de mieux en mieux à chaque match. J’essaie juste de faire ce que je peux pour aider l’équipe à gagner et je me concentre sur les détails. »

À la ligne bleue, les Raiders alignent un joueur doué en pleine ascension en la personne du défenseur de 17 ans Kaiden Guhle, le premier choix du repêchage bantam de la WHL en 2017 qui, plus tôt ce mois-ci, a été étiqueté de niveau A par la Centrale de dépistage de la LNH, indiquant son potentiel d’être sélectionné au premier tour au Repêchage de la LNH de 2020 qui aura lieu à Montréal.

Un joueur qui offre de la stabilité et de la mobilité en défensive,Guhlea trouvé sa touche de marqueur cette saison, lui qui a déjà amassé huit points (2-6–8), pour se retrouver à égalité au quatrième rang des marqueurs chez les défenseurs de la Ligue de l’Ouest. Après avoir complété la saison 2018-2019 avec un modeste total de 17 points, Guhle continue de progresser au niveau offensif, comme en fait foi sa récente séquence de quatre matchs avec au moins un point qui comprend notamment une prestation de quatre points, un sommet en carrière, à l’occasion d’un gain de 6-0 contre les Pats de Regina ; il a alors inscrit un but et trois aides, en plus d’être proclamé la première étoile du match.

Le principal point d’interrogation chez les Raiders concernait peut-être la stabilité devant le filet, étant donné le départ de l’espoir des Maple Leafs de Toronto Ian Scott qui, la saison dernière, a obtenu le trophée Del-Wilson remis au meilleur gardien dans la Ligue de l’Ouest, pour ensuite être proclamé joueur le plus utile à son équipe en séries éliminatoires et gardien de but par excellence dans la LCH.

La réponse a été offerte par le gardien de 18 ans Boston Bilous, qui a disputé neuf matchs avec Prince Albert la saison dernière après que l’équipe eut obtenu ses services des Oil Kings d’Edmonton. Occupant maintenant le poste de gardien partant, Bilous s’est avéré quasi imbattable, alors que ses deux seules défaites en huit sorties jusqu’ici sont survenues en prolongation, tandis qu’il n’a cédé que 15 buts pour ainsi afficher une moyenne de buts alloués par match de 1,83 et un taux d’arrêts de .912. En combinant ses performances à celles du gardien réserviste Carter Serhyenko, qui n’a alloué que deux buts à sa seule sortie, les Raiders occupent le premier rang avec seulement 17 buts accordés cette saison.

Cette domination devant le filet, de même que la présence de jeunes joueurs talentueux à la ligne bleue et à l’attaque qui sont prêts à jouer des rôles plus importants, aideront les Raiders à continuer d’avoir du succès cette saison. Le prochain défi : une série de cinq matchs à l’étranger qui commence samedi à Everett.

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