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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Winterhawks prêts pour un retour à la gloire

 

Les Winterhawks de Portland se sont demandé ce qui aurait pu être.

Détenant 97 points au sommet de la Ligue de l’Ouest quand l’action a abruptement pris fin la saison dernière – sa meilleure performance depuis 2014 – le club de l’Oregon était sans aucun doute préparé pour de longues séries éliminatoires soutenues par une foule de contributeurs offensifs intrigants et de vétérans fiables à tous les niveaux de la formation en plus du jeu solide devant le filet.

À l’approche de la nouvelle saison, et alors que certains des meilleurs joueurs de l’équipe ont quitté depuis, de nombreux autres retourneront au sein d’une équipe classée neuvième dans l’édition présaison du classement Top 10 Kia de la LCH et qui cherche maintenant à rattraper le temps perdu.

En tête d’affiche des principaux rapatriés des Winterhawks, le vétéran Seth Jarvis qui avait connu une éclosion avec une deuxième campagne marquée par une amélioration de 59 points, en tête de la LCH, totalisant 42 buts et 56 passes décisives en 58 rencontres, dont 63 points en 2020. Terminant comme finaliste à l’obtention du trophée Bob Clarke, une performance aussi percutante a finalement propulsé Jarvis au premier tour du Repêchage de la LNH 2020, qui a vu l’athlète originaire de Winnipeg être sélectionné au 13e rang par les Hurricanes de la Caroline.

En préparation pour la nouvelle saison, Jarvis est déjà sur la glace en tant que membre du groupe de 42 joueurs de la LCH qui cherchent à décrocher une place avec Équipe Canada au Championnat du monde junior 2021, une occasion qui a permis au centre de troisième année de reprendre une vitesse de croisière après une longue pause forcée.

« Je me sens vraiment bien en ce moment, alors je pense que je vais y aller assez confiant, a déclaré Jarvis avant le camp de sélection de l’équipe nationale en entrevue avec Mike Sawatzky du Winnipeg Free Press. Tout (est là) en termes de jeu rapide, ce qui s’associe bien à mon style de jeu. J’espère juste que cela se projette là-bas … Il s’agit surtout de tout peaufiner et de s’habituer vraiment à jouer dans des situations de jeu. C’est le genre de choses sur lesquelles vous ne pouvez pas beaucoup travailler pendant l’été en termes de pratiques compétitives.»

À Portland, Jarvis est le joueur le plus important d’une équipe qui cherche à conserver ses aspirations au championnat et malgré une réorganisation de la formation avec la fin du stage junior de Jake Gricius qui a terminé cinquième rang chez les pointeurs de l’équipe la saison dernière avec une récolte de près d’un point par match, il ne fera pas cavalier seul en tant que meneur offensif de l’organisation. En effet, Jarvis est l’un des rares espoirs de la LNH à porter les chandails des Winterhawks, il est l’un de trois joueurs de Portlant à avoir été réclamé cet été, en plus de ses collègues attaquants Cross Hanas et Jaydon Dureau, qui ont été sélectionnés au deuxième et cinquième tour par les Red Wings de Detroit et le Lightning de Tampa Bay, respectivement.

Attirant beaucoup d’attention de la communauté des recruteurs la saison dernière, les Winterhawks seront à nouveau un centre d’intérêt pour les recruteurs cette année avec un autre ensemble de nouveaux venus intrigants en tête d’affiche comme les attaquants Jack O’Brien, Simon Knak et Tyson Kozak, qui ont tous été reconnus dans le rapport préliminaire des joueurs à surveiller en vue du Repêchage de la LNH 2021.

Une telle foule de talents offensifs, combiné à d’autres joueurs sélectionnés par les clubs de la LNH, comme le centre de 18 ans et l’espoir des Islanders de New York, Reece Newkirk, qui a terminé au troisième rang de l’équipe la saison dernière en inscrivant un sommet personnel en carrière de 65 points, aideront Jarvis en produisant beaucoup d’étincelles à l’attaque.

Pour compléter la formation, à l’arrière, alors que le meilleur pointeur défensif Johnny Ludvig est sur le point de commencer sa carrière professionnelle avec l’organisation des Panthers de la Floride, les Winterhawks se tourneront vers leur prochaine vague de talents prêts à assumer des rôles importants comme le défenseur d’origine danoise Jonas Brondberg, un des choix du club au Repêchage international de la LCH 2019, qui cherchera à faire suite à une solide première saison sur les patinoires nord-américaines au cours de laquelle il a amassé 22 points en 50 matchs.

Ailleurs, le plus grand changement à Portland vient dans l’espace laissé vacant par l’ancien partant et espoir des Blues de St. Louis Joel Hofer qui devrait faire le saut chez les professionnels. Médaillé d’or au Championnat du monde junior avec le Canada la saison dernière, l’athlète originaire de Winnipeg a aussi été l’un des gardiens les plus efficaces de la Ligue de l’Ouest puisqu’il n’a subi que huit défaites en temps réglementaires en 48 rencontres.

La fin du stage junior de Hofer force les Winterhawks à se tourner vers un autre Manitobain en Dante Giannuzzi, qui à 18 ans et malgré une quantité limitée d’action la saison dernière, s’avère une option très prometteuse. Étant d’office pour neuf rencontres en 2019-2020, Giannuzzi a limité l’opposition à deux buts ou moins à sept reprises et a montré qu’il était prêt à passer à l’étape suivante après une saison de second violon.

Avec un groupe sans pénurie d’options offensives et mise en valeur par l’un des marqueurs les plus prolifiques de la ligue, la prochaine campagne verra les Winterhawks chercher à se remettre sur les rails alors que la franchise vise à remporter son troisième championnat de la Coupe Memorial de son histoire.

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