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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Wheat Kings décrochent le titre de la division Est

 

Les Wheat Kings de Brandon ont mérité leur place sur le trône.

Avec une victoire de 5-1 contre Regina dimanche dernier, les Wheat Kings ont remporté leur 18e victoire de la saison et amassé leur 38e point de la saison pour s’assurer du 14e titre de la division Est dans l’histoire de la franchise.

« C’était notre objectif depuis l’ouverture du camp d’entraînement », a déclaré Lynden McCallum à Perry Bergson du Brandon Sun. L’ailier droit né en 2000 a dominé avec une performance de quatre buts contre les Pats, un sommet personnel en carrière. « Nous nous sommes dit que nous serions la meilleure équipe. Peu importe le nombre de matchs qu’ils nous laisseront jouer, nous voulons les remporter. J’étais tellement fier de l’attitude des gars avant la rencontre. Tout le monde était concentré. Nous avons eu des moments difficiles pendant la rencontre, mais nous sommes restés concentrés et avons conservé notre sang-froid, et les choses ont fini par s’arranger.»

Une des pierres angulaires de l’offensive des Wheat Kings cette saison, McCallum était l’un des cinq joueurs de Brandon à avoir produit à un rythme de plus d’un point par match, un groupe qui comprend aussi des espoirs de LNH, soit les attaquants Ridly Greig et Ben McCartney, deux joueurs réclamés au Repêchage de la LNH en 2020.

« Je suis vraiment fier de notre groupe et de la façon dont ils ont travaillé, a déclaré l’entraîneur-chef recrue Don MacGillivray à Bergson. Nous avons dû d’oublier certaines mauvaises performances et  d’autres performances plus convaincantes. Nous nous sommes préparés jour après jour, tout comme nous l’avons fait aujourd’hui et nous ne pensions pas au résultat final. Notre résultat final a été d’obtenir la meilleure fiche des équipes de la bulle.»

Pour McCallum, le titre de champions de division fait partie des nombreuses distinctions qui mettent en évidence sa campagne de joueur de 20 ans, au cours de laquelle il a fait scintiller la lumière à un rythme de près d’un but par match avec 19 buts en 21 rencontres, ce qui en fait aussi le marqueur le plus prolifique de la ligue au chapitre des buts – détenant une avance de cinq buts sur Connor McClennon de Winnipeg – au moment d’amorcer la dernière rencontre de la saison mercredi contre Saskatoon.

« J’ai toujours cru en moi et j’ai essayé d’avoir des attentes élevées, a confié McCallum à Bergson. Je ne dirais pas que je m’imaginais mener la ligue au chapitre des buts ou quoi que ce soit du genre, mais j’ai essayé de prendre toutes les bonnes décisions et j’ai développé un système qui me permet d’être constant jour après jour afin d’améliorer mes performances. Je pense que les buts ne sont qu’un le résultat de mes efforts pour prendre les bonnes décisions jour après jour.»

Après avoir fait ses débuts sur une base régulière avec les Wheat Kings en 2018-2019, McCallum, maintenant âgé de 21 ans, conclut sa carrière dans la Ligue de l’Ouest avec une récolte de 65 points en 132 matchs. À titre d’assistant au capitaine cette saison, McCallum faisait partie du noyau de leadership des Wheat Kings qui était chapeauté par le défenseur de 19 ans Braden Schneider, un choix de premier tour des Rangers de New York en 2020 et l’un des défenseurs les plus louangés du circuit.

Montrant une fiche de cinq buts et 22 passes pour 27 points cette année – 10 points derrière McCartney qui est en tête du classement de l’équipe – Schneider figurait parmi les défenseurs les plus dynamiques de la Ligue de l’Ouest, mis en valeur dans deux récents matchs contre Winnipeg et Prince Albert au cours desquels il s’est avéré être le héros en prolongation dans chaque cas.

« Nous sommes convaincus que nous pouvons faire la différence chaque match et nous avons des joueurs qui peuvent faire la différence et mettre la rondelle dans le fond du filet afin de toujours pouvoir garder les rencontres à portée de main, a déclaré MacGillivray à Bergson. Nous avons beaucoup de gars qui sont affamés de victoire, ce sont des gars compétitifs, et ça a été la clé de notre groupe. Notre équipe de leaders a été exceptionnelle.»

Combinant une taille imposante à de bonnes habiletés en maniement de rondelle, Schneider a embrassé son rôle de leader avec les Wheat Kings, formant la prochaine vague de défenseurs du club qui comprend l’arrière de 17 ans, Vincent Iorio, l’un de deux patineurs de Brandon, avec l’ailier droit de deuxième année Jake Chiasson, qui ont été identifiés par le Bureau central de dépistage de la LNH comme de possibles sélections au prochain repêchage.

Bien que Schneider ait fait la manchette à la défense pour Brandon, l’équipe a aussi pu compter sur les bonnes performances du gardien de troisième année Ethan Kruger qui a assumé les fonctions de partant cette saison après le départ de l’ancien gardien partant, Jiri Patera, qui s’est joint à l’organisation des Golden Knights de Vegas.

Kruger a été vainqueur dans 14 de ses 16 départs, tout en préservant une moyenne de buts alloués de 2,30 et un pourcentage d’arrêts de .915, lui conférant le deuxième rang dans les deux catégories derrière Dustin Wolf des Silvertips d’Everett parmi les gardiens de but qui ont vu autant de temps devant le filet cette saison.

Alignant une formation qui faisait de l’équipe un favori pour décrocher la victoire à chacune de leurs 23 rencontres, les Wheat Kings cherchent maintenant à soulever leurs bâtons pour célébrer une dernière fois alors que la saison prendra fin mercredi soir.

« Ce fut très amusant. Il y a eu beaucoup de gars qui ont atteint des objectifs personnels cette année et c’est un résultat direct de la qualité de notre équipe, a conclu McCallum à Bergson. Quand le collectif se porte bien, tout le monde se porte bien.»

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