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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Silvertips décrochent un autre titre de division

 

Pour la huitième fois dans l’histoire du club, les Silvertips d’Everett sont les champions de la division des États-Unis de la Ligue de l’Ouest.

Installés en tête du groupe avec une récolte de 16 victoires et 32 points en 20 sorties – et au moment où il reste trois matchs à disputer – les Silvertips ont encore une fois été une force dominante dans la région du Nord-Ouest.

Auteurs de sept victoires à leurs huit plus récentes rencontres, les Silvertips sont bien pourvus dans presque tous les postes, notamment avec la présence du vétéran ailier gauche de 20 ans Cole Fonstad, qui a dicté le ton avec une production de 15 buts et 17 mentions d’aide pour une récolte de 32 points, bonne pour la première place dans l’équipe et le cinquième rang dans la Ligue. Un joueur qui en est à sa cinquième campagne dans les rangs juniors et qui a remporté un championnat de ligue avec Prince Albert en 2019, Fonstad a non seulement été le chef de file des Silvertips offensivement, mais il a aussi été une inspiration en tant que cocapitaine aux côtés du défenseur Gianni Fairbrother.

« Nous sommes arrivés ici et nous avons observé la période de quarantaine, et ensuite entre notre première séance d’entraînement et notre premier match, il y a eu une autre période de deux semaines,  a noté Fonstad. Les autres années, nous avons habituellement un mois et demi de préparation avant le premier match, mais cette année ç’a été plutôt condensé. C’était exigeant pour tout le monde. Les choses n’ont certainement pas été faciles. Nous avons été mis à l’épreuve et pas mal durement à part ça. Cependant, je crois que tout le monde a embarqué, et c’est pourquoi nous avons franchi tout ce chemin depuis. »

Toujours à l’attaque, les Silvertips continuent d’obtenir un bon retour sur leur investissement avec le joueur de centre de 19 ans Gage Goncalves, un choix de deuxième tour du Lightning de Tampa Bay au Repêchage de la LNH en 2020 qui, pour la deuxième année de suite, semble promis à terminer deuxième marqueur de l’équipe après avoir amassé 29 points, soit 11 buts et 18 aides en 20 affrontements. Après avoir signé son premier contrat professionnel avec le Lightning à la mi-décembre, Goncalves a continué de peaufiner son jeu cette année, si bien qu’il pourra aspirer à accéder aux rangs professionnels à l’automne.

Les Silvertips profitent aussi du soutien offensif des vétérans ailiers Jackson Berezowski et Ethan Regnier, qui ont tous deux fourni une production d’un peu moins d’un point par match au club, tout en offrant un plus grand nombre d’options à l’entraîneur-chef Dennis Williams, autant pour aller chercher des buts que pour stopper les marqueurs adverses.

À la ligne bleue, la liste des joueurs de talent se poursuit, notamment avec les espoirs Fairbrother et Ronan Seeley, dont les droits chez les professionnels appartiennent aux Canadiens de Montréal et aux Hurricanes de la Caroline, respectivement. Ces deux défenseurs ont connu des saisons fructueuses, ayant chacun récolté 15 points après 20 matchs, tout en servant de mentors pour la prochaine génération de joueurs de talent, à commencer par l’arrière de 17 ans Olen Zellweger, un joueur issu de Fort Saskatchewan, en Alberta. Celui-ci s’aligne présentement avec le Canada au Championnat du monde des moins de 18 ans de l’IIHF 2021.

«Nous sommes extrêmement fiers en tant qu’organisation de la plus récente réalisation d’Olen Zellweger, une sélection formidable pour Équipe Canada, a dit le directeur général des Silvertips Garry Davidson au moment où la formation canadienne a été dévoilée. « Son développement témoigne de l’excellent travail que notre personnel d’entraîneurs a fait pour bien le préparer à vivre ce moment, et le crédit doit aussi aller à Olen lui-même. En tant qu’organisation, c’est notre priorité de préparer les joueurs à ce genre d’occasions. Nous considérons que c’est un autre fleuron qui s’ajoute à notre couronne aujourd’hui, dans le cadre de notre mission pour aider nos joueurs à maximiser leur potentiel. »

Un joueur susceptible d’être réclamé en milieu de premier tour à l’occasion du prochain Repêchage de la LNH, Zellweger est reconnu pour son jeu solide à l’attaque. Sa production avec les Silvertips cette saison en témoigne, lui qui a récolté 13 points en 11 matchs – un rythme supérieur à ce qu’il a montré il y a un an, quand il avait inscrit deux buts et 10 aides en 58 rencontres. Il a ensuite poursuivi dans la même veine à l’échelle internationale chez les moins de 18 ans, lui qui est le meneur chez les défenseurs du Canada avec sept points en cinq affrontements.

Devant le filet, les Silvertips ont profité de la présence d’un gardien de but étoile en Dustin Wolf, un choix de septième tour des Flames de Calgary en 2019 et le gardien de but de l’année en titre dans la LCH. Celui-ci a continué d’être dominant, alors qu’il a notamment signé trois blanchissages d’affilée pour amorcer la campagne.

Au cours de la saison, Wolf a remporté 15 de ses 19 matchs pour se retrouver avec une superbe fiche à vie de 103-34-4-2 et 24 jeux blancs, dont quatre ont été réussis cette saison. L’athlète originaire de la Californie n’est donc qu’à deux autres pinceaux du record de tous les temps de la Ligue de l’Ouest à ce chapitre, qui appartient à Tyson Sexsmith ainsi qu’à l’ancien des Silvertips Carter Hart.

« À l’approche de la saison, tout le monde y pensait (au record), puis j’ai eu un très bon début de saison avec trois d’affilée et j’ai un peu attiré les regards de cette façon, a déclaré Wolf à Wes Gilbertson du Calgary Sun. Au cours des derniers matchs toutefois, l’accent a surtout été mis sur le désir d’avoir du plaisir et de revenir aux raisons qui font que nous aimons jouer au hockey. »

Après avoir eu un avant-goût des rangs professionnels avec le club-école des Flames avant le début de la saison de la Ligue de l’Ouest, Wolf, 20 ans, est prêt à passer au niveau suivant la saison prochaine, mais il ne fait aucun doute qu’avec l’aide de ses coéquipiers, il cherchera d’abord à conclure sans carrière dans les rangs juniors sur une bonne note.

« J’ai hâte de vivre ma prochaine aventure dans le hockey, mais ce sera difficile de quitter cet endroit, a indiqué Wolf. C’est un endroit que je considère comme mon chez-moi depuis quatre ans et que je continuerai de considérer comme mon chez-moi pendant plusieurs années encore. J’ai aimé chacun des instants que j’ai passés ici. Ça va être difficile de mettre un point final à mon parcours ici, parce que ça s’est avéré tellement une belle occasion pour moi. J’ai vraiment adoré ça. »

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