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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Oil Kings brillent de tout feu en début de campagne

 

Vainqueurs à leurs quatre premières rencontres de la saison 2020-2021 – une séquence au cours de laquelle l’équipe a dominé ses adversaires par une marge de plus-15 au chapitre des buts – les éloges ne manquent pas pour les Oil Kings d’Edmonton.

En route vers leur succès, le club a trouvé un meneur en la personne de Dylan Guenther, un ailier de deuxième année figurant parmi les meilleurs espoirs en vue du Repêchage de la LNH en 2021 qui n’a pas été victime de la guigne de la deuxième année malgré une intersaison prolongée. En début de campagne, la menace offensive qu’est Guenther a fait sentir sa présence avec trois efforts consécutifs de deux buts tout en ajoutant quatre passes pour occuper la première place au classement des marqueurs de la ligue avec 10 points.

Réclamé au premier rang du Repêchage de la Ligue de l’Ouest en 2018, Guenther n’a pas perdu de temps pour faire bonne impression la saison dernière en terminant l’année avec un rendement de plus d’un point par rencontre, notamment grâce à une récolte de 26 buts et 33 passes en 58 matchs pour terminer troisième au classement de l’équipe et deuxième chez les recrues du circuit. Il a ensuite vu ses efforts soulignés en décrochant le titre de recrue de l’année dans la Ligue de l’Ouest.

Cette saison, le départ canon de Guenther l’a vu recevoir le titre de joueur de la semaine dans le circuit, devançant son compatriote Jalen Luypen qui lui a emboîté le pas la semaine suivante.

« Les gars sont tellement enthousiastes d’être de retour après 11 mois de pause, a déclaré l’entraîneur-chef des Oil Kings Brad Lauer à Gerry Moddejonge du Edmonton Sun. Ils sont vraiment emballés et heureux et ils ont du cœur à l’ouvrage. C’est tout simplement génial à voir en tant qu’entraîneur, juste de voir les sourires sur leurs visages et la façon dont ils se comportent sur la patinoire, et avec leurs coéquipiers ainsi que leur effort au travail. C’est juste plaisant à observer.»

Le bon jeu collectif s’inscrit dans la foulée de la campagne 2019-2020, interrompue par la pandémie, au cours de laquelle celle-ci figurait au sommet de l’Association de l’Est de la Ligue de l’Ouest avec 94 points, était sur le point de revenir en séries éliminatoires et de poursuivre sur l’expérience acquise au cours de son voyage en finale d’association l’année précédente. Heureusement pour les Oil Kings, une grande partie du noyau qui avait été essentiel au succès de l’équipe est de retour dans la formation de cette année.

Alors que Guenther est aux commandes des principales tâches offensives de la formation après la fin du stage junior du meilleur buteur de la formation l’année dernière, Riley Sawchuk, il ne fera pas cavalier seul, car l’attaque des Oil Kings compte aussi sur le nouvel espoir des Blues de St-Louis, Jake Neighbours, sélectionné au 26e rang du Repêchage de la LNH en 2020.

Associant une touche de marqueur à un style de jeu d’agitateur qui l’aide à prendre l’avantage sur l’opposition, Neighbours complète le premier trio des Oil Kings aux côtés de Guenther et du centre de 21 ans, Kaid Oliver, qui a rejoint Edmonton après avoir disputé les quatre dernières saisons avec Victoria.

« C’est non seulement une véritable preuve des talents que sont Dylan et Jake, mais il faut lever son chapeau à Kaid d’être en mesure de se joindre à la formation et permettre à ces gars de poursuivre sur leur lancée, a déclaré l’entraîneur adjoint des Oil Kings, Luke Pierce, au journaliste de l’équipe Andrew Peard. Se joindre à un nouvel environnement et faire le saut dans la formation avec des gars qui jouent avec ce type de rythme et de niveau de jeu, c’est tout à l’honneur de Kaid et du travail qu’il a accompli.»

En plus de Neighbours, les Oil Kings comptent aussi sur les services d’un futur professionnel en Matthew Robertson, un défenseur de quatrième année qui a été sélectionné au deuxième tour du Repêchage de la LNH par les Rangers de New York en 2019. Un défenseur idéal qui possède un bon physique complémenté par des compétences modernes avec la rondelle, Robertson impressionne beaucoup depuis le début de la nouvelle campagne, ayant déjà accumulé quatre points en autant de rencontres.

En tout et partout, c’est une continuation du jeu solide de la saison dernière qui avait vu l’athlète originaire d’Edmonton élever son niveau de jeu d’un cran en terminant la campagne avec 13 buts et 34 passes, montrant une amélioration de 14 points par rapport à l’année précédente qui avait été soulignée dans le cadre des récompenses de fin d’année de la formation où il avait été choisi en tant que meilleur défenseur, en plus de se mériter le titre de joueur le plus utile. Un leader naturel, Robertson a récemment été nommé à titre d’adjoint au capitaine et sera chargé de guider les jeunes défenseurs de la ligne bleue des Oil Kings.

« Matthew a été excellent dans ce rôle de leadership depuis un bon moment déjà, a déclaré Lauer dans un communiqué. Il a accueilli la tâche. La façon dont il se comporte hors de la glace et la façon dont il se présente sont tous des atouts d’un leader à nos yeux. La façon dont il aide les jeunes dans le vestiaire en est un excellent exemple.»

Restant dans la zone défensive, les Oil Kings comptent aussi sur les services de l’un des meilleurs gardiens de but de la ligue, Sebastian Cossa, 18 ans. Protégeant la cage des siens, Cossa a fait 33 apparitions en tant que recrue, récoltant 21 victoires tout en se classant parmi les meilleurs dans toutes les catégories de performance chez les gardiens. Ce succès a maintenant été prolongé à nouveau cette saison alors que l’athlète originaire de Fort McMurray, en Alberta, a trouvé la colonne des victoires à ses quatre apparitions tout en n’accordant qu’un total de six buts au passage. Un bel espoir en vue du Repêchage de la LNH en 2021, Cossa est pressenti pour être le premier gardien de but de la LCH à être sélectionné au premier tour du Repêchage de la LNH dans la dernière décennie.

Avec une multitude d’options offensives soutenues par du jeu solide dans leur propre zone, les Oil Kings chercheront désormais à maintenir leur séquence de victoires en vie quand la formation foulera la glace pour ses trois prochains matchs contre ses rivaux des Rebels de Red Deer.

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