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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Les Islanders visent le championnat

 

Les Islanders de Charlottetown amorceront les séries éliminatoires au premier rang de la LHJMQ.

Avec seulement cinq défaites cette saison, les Islanders semblaient inarrêtables, finissant avec la meilleure fiche de la ligue avec 70 points, dont 20 victoires à leurs 21 dernières sorties. C’est la première fois en 22 ans d’histoire que cette franchise termine au premier rang.

« La seule chose pour laquelle on jouait en fin de semaine était la première place du classement général. Dans n’importe quelle saison, c’est un accomplissement, a dit le directeur général et entraîneur-chef des Islanders Jim Hulton au journaliste Jason Malloy du Halifax Chronicle Herald après le dernier match de la saison, une victoire de 9 à 4 samedi contre les Mooseheads de Halifax.

« Nous avions besoin de deux gains pour que notre pourcentage de victoires soit plus élevé que celui de Val-d’Or, alors c’était entre les mains des jeunes. Ils ont été un groupe fantastique toute l’année et c’est un soulagement d’avoir clos la saison régulière et il est maintenant temps de passer aux séries.

« Je fais ce boulot depuis longtemps et cette formation est sans égal en ce qui a trait à la façon avec laquelle elle a géré la situation (pandémique) quotidiennement. Nous avons eu la chance d’avoir plusieurs bons groupes, mais peu importe comment cela va se terminer, celui-ci va se démarquer. »

Charlottetown est maintenant en attente de son adversaire des séries. Ce sera soit Cap-Breton, Moncton ou Halifax et il sera déterminé par un duel intersection en deux étapes, dont le gagnant progressera pour affronter les Islanders dans un duel de la division des Maritimes prévu pour le début mai.

Entre-temps, la formation de Charlottetown sera prête pour les séries avec un groupe qui est mené par la vedette montante Cédric Desruisseaux, un petit ailier droit de 20 ans qui a connu une campagne dominante avec 38 points de plus qu’il y a un an, tout en ayant joué 18 matchs de moins. Les quatre meilleurs pointeurs de la ligue portent tous les couleurs des Islanders et Desruisseaux a été le plus productif du lot avec 78 points.

Ce qui a rendu cet accomplissement encore plus spécial, c’est que Desruisseaux a marqué samedi le 100e but et le 200e point de sa carrière, échelonnée sur quatre saisons dans la LHJMQ.

« Je suis très fier de moi parce que l’an passé, je n’ai pas été le joueur que je voulais être, alors de rebondir et de connaître une bonne année, c’est incroyable, a mentionné Desruisseaux à Malloy. C’est aussi un très gros effort d’équipe. Quand tu as une fiche de 35-5, c’est que de bonnes choses surviennent, alors tout le crédit revient à mes coéquipiers qui ont rendu cette année inoubliable.

« Le plaisir commence maintenant. C’est pour ça qu’on joue au hockey – pour de grands moments comme ça – et nous avons la chance de pouvoir remporter un championnat. C’est mon dernier tour de piste dans cette ligue, alors je faire de mon mieux pour ramener une première coupe à Charlottetown. »

Marquant au moins un point dans tous les matchs de la saison sauf un – dont un but ou une aide à ses 25 dernières rencontres – Desruisseaux a démontré qu’il était une vedette inestimable pour les Islanders, même s’il n’a pas été le seul, alors qu’il a été accompagné chez les attaquants par un autre joueur de 20 ans, Thomas Casey, un ailier à caractère offensif qui, malgré sa petite stature, a terminé à seulement quatre points de Desruisseaux. Ensemble, les deux ont inscrit 100 points au cours des 25 premières parties de la saison.

Originaire de Charlottetown, Casey poursuivra sa carrière l’an prochain avec l’Université du Nouveau-Brunswick. Il a sans aucun doute été un élément clé du noyau d’attaquants des Islanders, qui comptait aussi sur le capitaine Brett Budgell, né en 2001, dont les 15 buts et 43 aides cette saison ont fait de lui un des trois attaquants des Islanders – avec Desruisseaux et Casey – à afficher une moyenne de plus d’un point par match.

Les Islanders ont aussi obtenu beaucoup d’attaque de la défense, menée par le choix des Golden Knights de Vegas Lukas Cormier, un talentueux manieur de rondelle qui a amassé 16 buts et 38 aides en 54 matchs cette saison, un sommet personnel qui lui a valu le quatrième rang de la ligue chez les pointeurs, avec une avance de 14 points sur le défenseur suivant.

Cette saison, Cormier a aussi joué un rôle important en menant la prochaine génération à la ligne bleue, un groupe qui comprend des défenseurs prometteurs comme Oscar Plandowski et William Trudeau, deux espoirs en vue du prochain Repêchage de la LNH.

Équipe complète, les Islanders sont particulièrement dominants dans leur propre zone, où l’espoir des Blues de St-Louis Colten Ellis a connu une saison formidable entre les deux poteaux. En 24 sorties, Ellis a signé 23 victoires, abaissant quelques records de la ligue au passage. Parmi eux, il y a les sept matchs parfaits d’Ellis, ce qui lui donne un total de 18 jeux blancs, un de plus que le précédent record, qui datait de 2016. De plus, Ellis a fini l’année avec une incroyable moyenne de buts alloués de 1,78 – ayant accordé seulement 43 buts en 2020-2021 – pour éclipser la marque de 2,01 de Nicola Riopel avec les Wildcats en 2008-2009.

« Une des premières choses que j’ai remarquées chez Colten, dès qu’il s’est amené ici, c’est son professionnalisme. Sa façon de se préparer mentalement autant pour les entraînements que pour les matchs. C’est ce que les pros font, a mentionné Hulton à Will MacLaren du site LHJMQ.QC.CA.  Il y a une maturité calme et tranquille chez lui. Je pense que tous nos joueurs tirent un bon exemple de lui. »

Acquis de l’Océanic de Rimouski pendant la saison morte, Ellis a absolument prouvé qu’il était un ajout précieux aux Islanders et est vu comme le joueur par excellence d’une équipe qui a maintenant les yeux rivés sur sa toute première Coupe du Président.

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