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Équipe vedette du Top 10 Kia de la LCH : Le Spirit veut retrouver le sommet

 

Le Spirit de Saginaw voudra monter en flèche.

Alors que la Ligue de l’Ontario prévoit un retour au jeu en février, le Spirit verra à bâtir sur une campagne 2019-2020 empreinte de succès, qui a vu l’équipe s’arrêter avec une fiche de .702 après 62 matchs, soit la deuxième en importance dans l’histoire de l’équipe, en plus d’un deuxième titre de suite de la division Ouest.

Le Spirit, qui a amorcé la nouvelle année au septième rang de l’édition présaison du Classement du Top 10 Kia de la LCH, compte d’abord sur le talentueux ailier gauche Cole Perfetti, dont la saison recrue de 111 points a été un record de concession, avec ses 37 buts et 74 mentions d’aide qui ont fait de lui un des six joueurs à travers le circuit à dépasser les 100 points en une saison.

Cette performance a sans aucun doute aidé au portfolio du joueur originaire de Whitby, en Ontario, alors qu’il espérait décrocher un poste avec Équipe Canada cette saison en vue du prochain Championnat du monde de hockey junior à Edmonton, après avoir été parmi les derniers à être retranché pour l’édition 2020.

« Je me souviens être dans la chambre d’hôtel et avoir entendu cogner à ma porte. Mon estomac s’est instantanément noué, a raconté Perfertti à Ken Wiebe de Sportsnet. C’est un sentiment difficile que de se promener dans la chambre, sachant que tu seras libéré de l’équipe. J’ai alors vécu la pire minute de ma vie.

« Il y a tellement de leçons à tirer du fait d’être retranché d’une équipe. C’était la première fois de ma vie que je vivais ça et cela a sans aucun servi de signal d’alarme. Être retranché est difficile, particulièrement d’une équipe comme celle-là. Cependant, j’ai beaucoup appris dans la façon d’utiliser cela comme motivation pour le reste de la saison à partir de ce moment. »

Après un départ malchanceux à sa deuxième saison avec le Spirit, Perfetti a retrouvé sa touche de marqueur dans la deuxième moitié de la campagne, une période au cours de laquelle il a récolté au moins un point à ses 12 derniers matchs, totalisant huit buts et 18 mentions d’aide, pour 26 points. Au final, Perfetti a été choisi au 10e rang au total par les Jets de Winnipeg au Repêchage de la LNH de 2020, le plus haut choix au repêchage dans l’histoire du Spirit.

L’un des 14 talents de la LCH choisis lors du Repêchage de la LNH 2020 qui a depuis signé un contrat d’entrée dans la LNH, Perfetti se prépare à vivre une autre saison dominante avec le Spirit, où il sera encore une fois le meneur à l’attaque, particulièrement après les départs d’espoirs de la LNH comme le capitaine Damien Giroux et Cole Coskey.

Évidemment, Perfetti ne sera pas le seul à produire de l’attaque alors que le Spirit comptera aussi sur d’autres joueurs attrayants comme le joueur de centre de 19 ans Ryan Suzuki, un choix de premier tour des Hurricanes de la Caroline en 2019, dont l’acquisition en fin de saison des Colts de Barrie a été un succès, alors qu’il a inscrit 13 buts et 22 aides en 23 matchs avec la formation de Saginaw.

Premier choix au total du Repêchage de la Ligue de l’Ontario 2017, Suzuki a bien aimé ses débuts à Saginaw et est emballé quant aux possibilités qu’offre la prochaine saison.

« Je n’ai pas vraiment eu la chance de remporter un championnat, alors quand je suis allé à Saginaw, c’était comme construire quelque chose de spécial », a déclaré Suzuki à Ryan Pyette du London Free Press. C’était décevant de ne pas pouvoir conclure. »

Malgré le fait qu’ils sont venus tout près de l’objectif la saison passée, le bon côté des choses est que cela permis à Suzuki de faire partie du camp d’entraînement abrégé des Hurricanes en vue des séries éliminatoires de la Coupe Stanley 2020, une occasion qui lui a permis d’apprendre chez les professionnels et de côtoyer des vétérans, de même que des visages familiers comme son ancien coéquipier chez les Colts Andrei Svechnikov, une expérience dont il se servira assurément pour la nouvelle saison.

Aux côtés de Perfetti, Suzuki est l’un des quatre patineurs du Spirit qui iront au camp de sélection de l’équipe canadienne junior la semaine prochaine, dans un groupe qui comprendra aussi les joueurs clés en zone défensive comme le défenseur et espoir des Flyers de Philadelphie Mason Millman, de même que le gardien qui sera éligible au Repêchage de la LNH en 2021 Tristan Lennox.

Tandis que le Spirit aura un tout nouveau visage avec son noyau défensif cette saison, particulièrement après le départ notable des vétérans Bode Wilde et Reilly Webb, en plus de l’espoir des Flames de Calgary Ilya Solovyov, qui est retourné dans son Bélarus natal après une impressionnante première saison à Saginaw, le club se tournera vers sa deuxième vague de talents, comme le joueur qui en sera bientôt un de deuxième année, Mitchell Smith, qui offre un support indéniable à Millman à la ligne bleue.

Pour Millman, cette occasion lui permet non seulement de bâtir son jeu, mais aussi d’impressionner la direction de Hockey Canada après avoir été un ajout tardif à la formation estivale d’Équipe Canada.

« C’est le rêve de tout jeune de jouer au Championnat du monde de hockey junior avec Équipe Canada, alors qu’est-ce qui pourrait être mieux que d’y jouer avec ses propres amis, ses propres coéquipiers? a demandé Millman au site OntarioHockeyLeague.ca. J’ai toujours été le genre de négligé au cours de ma carrière de hockey, alors d’être invité tardivement pour ce genre d’équipe est plutôt habituel pour moi. Je vois ça comme si quelqu’un voulait vraiment me voir là pour une raison et que quelqu’un a poussé pour que j’y arrive. »

En plus de Millman, la dernière barrière de défense avec Lennox, qui a assumé servi de remplaçant au partant la saison dernière après avoir passé une saison comme substitut. Malgré seulement 33 matchs disputés, Lennox a été parmi les meilleurs gardiens de la Ligue de l’Ontario en 2019-2020 avec ses 20 victoires, ce qui l’a classé parmi le Top 10 de cette catégorie. Ce genre de potentiel intrigue la communauté des recruteurs et a fait passer le nouveau venu à un « B » sur la liste préliminaire du classement de la Centrale de recrutement en vue du Repêchage de la LNH en 2021, et qui lui permettra peut-être d’avoir une chance sur la scène nationale au Championnat du monde junior en 2021.

Tandis que le Spirit amorce la nouvelle saison avec un nouveau visage en défensive, l’attaque du groupe est en pleine croissance, ce qui en fait une menace clé pour remplir le filet adverse et fait ainsi du Spirit un excellent choix pour atteindre de nouveaux sommets quand la saison 2020-2021 prendra son envol.

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