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Équipe vedette du Top 10 de la LCH KIA : Les Knights de London

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Les Knights de London, une équipe qui semble trouver le moyen de se glisser au sein du Classement du Top 10 de la LCH KIA chaque saison, maintiennent la tendance en 2018-2019, eux qui occupent le deuxième rang au pays pour la troisième semaine d’affilée.

Toujours en attente des retours espérés du capitaine Evan Bouchard (Oilers d’Edmonton) et du dynamique ailier Alex Formenton (Sénateurs d’Ottawa), les Knights ont remporté deux de leurs trois premiers matchs (fiche de 2-1), s’imposant contre Windsor et Flint. Leur seule défaite est survenue aux mains des Greyhounds de Sault Ste. Marie, une équipe qui demeure un mystère pour eux depuis deux ans puisqu’ils se sont inclinés neuf fois de suite contre les champions en titre de l’Association de l’Ouest.

Les Knights ont atteint le cap des 80 points 14 fois à leurs 15 dernières saisons, ce qui s’avère un niveau de constance à long terme sans égal. Le récent retour du choix de première ronde des Blue Jackets de Columbus Liam Foudy et les débuts le week-end dernier du meilleur espoir des Blackhawks de Chicago Adam Boqvist ont donné des raisons au club d’être optimiste dans sa quête d’obtenir un billet pour Halifax le printemps prochain.

« Ce sont deux joueurs de premier plan et nous sommes contents qu’ils soient revenus », a déclaré le directeur général des Knights Mark Hunter à Ryan Pyette du London Free Press. « Il faut trouver le moyen de les amener à se mettre en marche tout de suite. L’an dernier, il a fallu un certain temps après le retour de nos joueurs avant que ceux-ci retrouvent la bonne mentalité. »

« C’est notre travail de les amener à se mettre en marche », ajoute celui qui a récemment agi comme directeur général adjoint chez les Maple Leafs de Toronto.

Même si la poussière n’a pas encore eu le temps de retomber complètement, les Knights profitent d’une belle stabilité devant le filet en raison de la présence du vétéran Joseph Raaymakers et de l’espoir des Golden Knights de Vegas Jordan Kooy.

Raaymakers a connu un bon camp d’entraînement à Columbus aux côtés de son coéquipier des Knights, Foudy, ce qui lui a valu d’enfiler l’uniforme lors du match préparatoire contre les Blackhawks de Boqvists.

« C’était bien de pouvoir jouer contre lui et je voulais m’assurer qu’il ne marque pas contre moi, a dit Raaymakers. Je vais assurément le taquiner là-dessus. »

Bien qu’on ignore encore où aboutiront Bouchard, le 10e choix du Repêchage de la LNH en 2018, et Formenton, qui avait également amorcé la saison dans la LNH l’automne dernier, les Knights ont déjà bien assez de joueurs à évaluer au moment où une nouvelle vague de jeunes joueurs de talent tente de faire sa place.

Les Knights ont montré qu’ils étaient une équipe compétitive la saison dernière, eux qui ont alors remporté 39 matchs, mais ils ont régressé vers la fin de la campagne quand les vétérans Max Jones, Cliff Pu, Robert Thomas et Sam Miletic se sont retrouvés avec d’autres clubs en vue de la dernière ligne avant les séries. Les Knights ont été incapables d’atteindre la deuxième ronde, soit la première fois depuis 2011 que ça leur arrivait, mais ils ont entrepris la saison 2018-2019 avec des jeunes joueurs prometteurs tels que Luke Evangelista, Antonio Stranges, Sahil Panwar et Gerard Keane, ainsi que les anciens choix de premier tour du Repêchage de la Ligue de l’Ontario Nathan Dunkley et Connor McMichael. Ceux-ci permettent à l’équipe de profiter à nouveau d’une belle profondeur.

S’est également ajouté le talentueux attaquant russe Matvey Guskov au moyen du Repêchage international de la LCH, ainsi que Matthew Timms, un vétéran défenseur qui a récolté plus de 50 mentions d’aide par le passé, à l’aide d’une transaction avec les Petes de Peterborough. Cela a permis à London de se doter de deux autres éléments utiles en vue de la présente saison.

Les Knights alignent aussi des joueurs coriaces, qui viennent compléter les athlètes habiles qui évoluent sous les ordres de celui qui compte le plus de victoires dans la Ligue de l’Ontario chez les entraîneurs actifs, Dale Hunter.

Bien que Dunkley est capable d’afficher de la combativité, le robuste ailier Cole Tymkin connaît un excellent début de saison en vertu de sa production de trois buts et une mention d’aide après trois matchs. L’attaquant Billy Moskal, qui excelle dans les deux sens de la patinoire, y est également allé de sa contribution avec une récolte de trois points (1-2–3) en trois rencontres.

Étant donné qu’ils ont un bon nombre de joueurs de talent et d’actifs qui pourrait leur donner une bonne marge de manœuvre en vue du dernier droit, inutile de dire que les attentes sont encore une fois très élevées chez les Knights.

« Notre but, c’est toujours de remporter la Coupe Memorial et de développer des jeunes pour la Ligue nationale de hockey », a indiqué Hunter à Pyette avant le match d’ouverture de l’équipe. « Nous allons avoir beaucoup de plaisir. »

Notre coup d’œil sur l’Équipe vedette du Top 10 de la LCH KIA, offre un regard sur une des équipes figurant au Classement hebdomadaire du Top 10 de la LCH KIA.

26 septembre 2018 – Mooseheads de Halifax

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