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L’équipe vedette du Top 10 de la LCH: Les Pats de Regina

 

Un weekend de célébrations du Centenaire à Regina a lancé la 100e saison des Pats qui ont entamé leur marche vers le tournoi de la Coupe Memorial Mastercard 2018, qui se déroulera dans la capitale de la Saskatchewan, du 17 au 27 mai.

Quatre fois champions de la Coupe Memorial, les Pats ont participé au tournoi national plus que toutes les équipes juniors majeures au pays et ils ajouteront une autre participation ce printemps, soit une 16e présence et leur première depuis la dernière édition du tournoi à Regina en 2001.

Tel que prévu, les Pats ont été le gros sujet de conversation en ville, qui pourtant a le sang vert des Roughriders de la Saskatchewan de la LCF qui coule dans ses veines.

« C’est vraiment bien d’être au cœur de la communauté », a déclaré John Paddock, entraîneur-chef et directeur général des Pats pour une quatrième année lors de la conférence de presse de début de saison de la Ligue de l’Ouest (WHL) jeudi dernier. « Le propriétaire d’une entreprise où je suis arrêté ce matin m’a dit qu’on parle plus de notre équipe et de notre match de samedi soir que des Riders et à mes yeux cela est très spécial ».

Les Pats ont atteint la finale des Séries éliminatoires de la WHL pour la première fois depuis 1984 le printemps dernier, s’inclinant en six matchs contre les Thunderbirds de Seattle, qui ont ainsi accédé au tournoi de la Coupe Memorial. Malgré la perte de nombreux contributeurs importants comme les vétérans Adam Brooks, Dawson Leedahl et des défenseurs fiables Connor Hobbs, Sergey Zborovskiy et Chase Harrison, les Pats restent de solides aspirants au titre en 2017-2018.

L’attaquant étoile Sam Steel est resté avec les Ducks d’Anaheim tout au long du camp d’entraînement dans la LNH tandis que l’ailier de 20 ans Austin Wagner et l’espoir de l’Avalanche du Colorado Nick Henry poursuivent leur réhabilitation après avoir subi des chirurgies au cours de la saison morte. Malgré ces retards et contretemps, Paddock croit que son équipe possède une solide fondation.

« Avec l’expérience que nous avons vécue l’an dernier, jouer aussi longtemps que nous l’avons fait, sachant combien cela était difficile et toute la déception qui s’en est suivie, le fait d’avoir des joueurs clés qui reviennent comme Steel, Leschyshyn, Mahura, Henry, Brown, Davidson, Schioler et Matt Bradley, nous devons connaître un bon départ pour être de sérieux aspirants et un hôte redoutable. »

Après une décevante défaite de 8 à 1 pour démarrer la saison à Brandon vendredi, les Pats ont souligné leurs réalisations de 2016-2017, notamment la conquête des titres de la saison régulière, de la division Est et de l’Association Est en soulevant une bannière de championnat pour ensuite rebondir avec un gain de 4 à 3 sur ces mêmes Wheat Kings à domicile le lendemain soir.

L’ailier de 20 ans Matt Bradley a inscrit deux buts dans la victoire. L’ancien choix au repêchage des Canadiens de Montréal a été une des grandes acquisitions de Paddock au cours de la saison morte en provenance des Tigers de Medicine Hat au mois de mai, cela en retour du gardien Jordan Hollett.

« C’est très spécial [de venir à Regina] », a déclaré Bradley lors de la rencontre avec les médias après la conférence de presse de jeudi. « Le style de jeu est semblable à celui que nous pratiquions à Medicine Hat. Tous les joueurs ont été incroyables, de première classe. Tout se passe très bien jusqu’à présent. »

Bradley a l’immense tâche de chausser les patins de l’ancien numéro 77 de Regina, le capitaine et favori de la foule Adam Brooks, deux fois marqueur de 100 points et qui est depuis passé au sein de l’organisation des Maple Leafs de Toronto.

« Ça passe ou ça casse pour moi cette saison », poursuit Bradley. « Mon arrivée ici au sein d’une équipe de ce calibre fait en sorte que je vais jouer avec de bons joueurs toute l’année. J’espère qu’ils feront de moi un meilleur joueur et que je leur rendrai la pareille. »

Bradley n’aura pas à porter toute la charge sur ses épaules. Les Pats comptent sur une paire de vétérans qui possèdent de l’expérience du tournoi de la Coupe Memorial MasterCard, soit l’espoir des Ducks d’Anaheim Josh Mahura et le joueur de centre de 19 ans Jeff De Wit, acquis par Paddock des Rebels de Red Deer à la date limite des transactions la saison dernière.

Devant le filet, le gardien de 20 ans Tyler Brown a une fiche cumulée de 62-35-7-6 en 121 matchs de saison régulière en carrière dans la WHL. Il sera l’homme de confiance pour offrir de la stabilité en début de saison alors que les nouveaux venus s’établissent et que les visages familiers s’adaptent à leurs nouveaux rôles.

« Nous devons approcher chaque match un à la fois », affirme l’athlète originaire de Winnipeg. « Nous savons ce qui arrivera à la fin. Nous parlons aussi de profiter du parcours tout au long de la saison. Chaque match aura sa courbe d’apprentissage. Il y aura toujours quelque chose que nous devrons investir. »

Tel que démontré à Brandon vendredi, la courbe d’apprentissage arrive à grande vitesse, mais les Pats ont très bien rebondi à la maison le lendemain, dominant les Wheaties 44-18 au chapitre des tirs pour l’emporter.

Meilleure équipe du classement du Top 10 de la LCH avant le début de la campagne, les Pats sont toujours en tête cette semaine. Cette distinction vient avec sa part de pression, mais les Pats sont habitués aux normes élevées qui leur sont présentées dès le début de la présente campagne.

La 100e saison des Pats se poursuit ce weekend alors que Regina sera à Moose Jaw avant de retourner à la maison pour affronter les Rebels de Red Deer, dimanche après-midi.

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