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Équipe vedette du Top 10 de la LCH : Les Winterhawks de Portland

 

Ils n’ont pas encore figuré sur le Classement du Top 10 de la LCH cette saison, mais reste que les Winterhawks de Portland de la Ligue de l’Ouest valent le déplacement après avoir remporté cinq matchs de suite et mérité une mention d’honneur de notre plus récent classement.

Les Winterhawks (35-18-1-3) accusent deux points de retard sur Everett en première position de la division des États-Unis et l’équipe compte sur la quatrième fiche de la Ligue de l’Ouest sous les ordres du vétéran entraîneur-chef Mike Johnston.

Une équipe bâtie à l’attaque autour du gros trio compose par le premier choix des Golden Knights de Vegas Cody Glass (27-47-74), de l’étoile américaine des Mondiaux juniors Kieffer Bellows (29-27-56) et du marqueur de 41 buts Skyler McKenzie (41-33-74), les Hawks comptent aussi sur une présence offensive active à la ligne bleue avec le Finlandais Henri Jokiharju (8-47-55) et l’acquisition à la date limite des transactions Dennis Cholowski (14-40-54).

Ce ne sont pas seulement les gros canons qui produisent alors que la plupart des récents succès peuvent être attribués aux importantes contributions de la deuxième unité composée de Ryan Hughes (11-14-25), Joachim Blichfeld (20-27-47) et du joueur de centre Alex Overhardt (13-22-35), auteur de huit buts en quatre matchs la semaine dernière.

« Nous nous complétons très bien », a indiqué Hughes à Paul Danzer du Portland Tribune. « Blichfeld peut très bien tirer la rondelle et Overhardt est un bon joueur défensif. »

Hughes, qui a été mis à l’écart pendant deux mois en raison d’une fracture à la jambe en octobre a marqué des buts dans quatre de ses cinq derniers matchs.

« J’ai dû retrouver de la force dans les jambes et je sens que la vitesse revient. »

La profondeur accrue tombait à point pour Johnston qui a récemment signé son 300e gain en carrière dans la Ligue de l’Ouest. Les Winterhawks ont subi de nombreuses blessures et ont perdu les services de joueurs clés en Bellows, Blichfeld et Jokiharju, partis aux Mondiaux juniors à la fin de décembre et au début de janvier.

« Je profite de plus de profondeur et de polyvalence avec ce que je peux faire avec mon groupe », dit-il. « S’il y a un spécialiste en désavantage numérique au banc de punitions, j’ai un autre gars au banc que je peux utiliser. J’ai plus de ressources à utiliser comme entraîneur. »

Avec la deuxième attaque à cinq de la Ligue de l’Ouest, les Winterhawks ont aussi démontré leur responsabilité défensive avec le vétéran arrière Keoni Texeira et l’espoir des Hurricanes de la Caroline Brendan De Jong devant le gardien de 20 ans Cole Kehler.

Avec une moyenne de buts alloués de 2,77, un pourcentage d’arrêt de .911 et une fiche de 26-13-1-3 après 44 matchs, la solidité de Kehler lui a valu l’intérêt des Kings de Los Angeles qui lui ont fait signer un premier contrat de la LNH en décembre.

Figurant parmi les meilleures équipes en déplacement dans la Ligue de l’Ouest cette saison (18-8-1-1), les Hawks ont excellé à la maison récemment avec sept victoires de suite au Moda Centre et au Veterans Memorial Coliseum. Leur plus récent triomphe à domicile a été contre les Thunderbirds de Seattle dimanche dans un match ou les fenêtres du toit du VMC ont été ouvertes pour laisser entrer la lumière du jour alors que les joueurs s’étaient mis du noir sous les yeux pour réduire l’éclat des reflets sur la patinoire.

Les Hawks sont de retour au jeu ce soir à domicile contre les Giants de Vancouver avant de profiter d’une semaine de congé avant d’entreprendre la dernière étape vers les Séries éliminatoires de la Ligue de l’Ouest 2018.

Symbole de régularité au cours des huit dernières années, les champions de la Ligue de l’Ouest en 20132 ont atteint la finale quatre fois et ont remporté trois titres de la division des États-Unis depuis 2010.

LES AUTRES ÉQUIPES VEDETTES DU TOP 10 DE LA LCH
28 septembre 2017 – Pats de Regina
4 octobre 2017 – Tigres de Victoriaville
11 octobre 2017 – Royals de Victoria
18 octobre 2017 – Sting de Sarnia
25 octobre 2017 – Broncos de Swift Current
1 novembre 2017 – Armada de Blainville-Boisbriand
8 novembre 2017 – Greyhounds de Sault Ste. Marie
15 novembre 2017 – Warriors de Moose Jaw
22 novembre 2017 – Remparts de Quebec
29 novembre 2017 – Bulldogs de Hamilton
6 decembre 2017 – Wheat Kings de Brandon
13 decembre 2017 – Océanic de Rimouski
28 decembre 2017 – Voltigeurs de Drummondville
3 janvier 2018 – Rangers de Kitchener
10 janvier 2018 – Mooseheads de Halifax
17 janvier 2018 – Rockets de Kelowna
31 janvier 2018 – Silvertips d’Everett
7 fevrier 2018 – Huskies de Rouyn-Noranda

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